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2016/06/17 第66期 | 訂閱/退訂 | 看歷史報份
 
本周推薦 超高速3D打印機
精彩摘要 Burt’s Bees飛出美國價格飆升
併購初創企業 銀行的科技競賽
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超高速3D打印機
彭博商業周刊/中文版
初創公司Carbon重新定義3D打印機的功。

「我正試圖了解公司的財力能夠允許我一年購買多少部」

走進加州雷德伍德城這個閃亮的實驗室,你首先注意到的是彌漫在空氣中的焦味,其次就是從實驗室中央機械傳來的呼呼聲。它們正在清洗從一排排嗡嗡作響,5英呎長(約1.5 米)圓柱形打印機輸出的物體。這些打印機正將一盤盤粘性的樹脂轉化為焦糖色的鞋底、閥門和膝關節替換件原型。

在價值40億美元的3D打印行業,這家名叫Carbon的公司,率先為傳統的注塑模具提供了一種真正靠譜,而且足夠快的替代方案。Carbon的M1打印機採用全新的材料、硬件和軟件,向糖漿似的樹脂放射紫外線,以生產各類遠比競爭對手更富彈性、更加堅硬、更加強韌、更具耐熱性的原型和產品部件,其打印速度也是競爭對手無法比擬的。當打印機輸出膝關節時,聯合創辦人兼行政總裁德西蒙(Joseph DeSimone)的語氣頓時變得有點花哨。「我們不是把東西打印出來,」他說,「我們讓它迅速長出來。」

Carbon已經從Google風投(Google Ventures) 和紅杉資本(Sequoia Capital)等風投巨頭那裡籌得逾1.4 億美元的資本,其籌資額是此前那些成功的3D打印企業的10倍。Carbon並不像MakerBot Industries 和Formlabs那樣,以家居愛好者作為目標受眾。相反, 這家公司已經與15家付費大客戶展開合作,其中包括強生(Johnson &Johnson)、福特(Ford)、BMW和柯達(Eastman Kodak)。由於Carbon的製作流程問世不久,其耐用性還有待時間檢驗。但一些早期客戶表示,他們對借助Carbon的機器打印出來的醫療器械和汽車配件等設備感到滿意。4月1日起,Carbon開始為其他企業提供M1打印機,作為一項年度訂購計劃的一部份。

M1打印機使用一部投影儀來精確調整它投射在泥狀物質的紫外線,將其硬化成固體材料,機器隨後從液體粘性物中提取這些固體材料。Carbon表示,根據目標物體複雜程度的不同,該公司的方法最高可比競爭對手快100倍。德西蒙表示,這種超高速度在很大程度上要歸功於Carbon採用的軟件。每台Carbon打印機每天生成100萬個資料點,精確追蹤紫外線的輻射範圍,打印物體的移動和打印速度等等。若有可能因室溫變化造成製作上的失誤,打印機也會提醒客戶。

洛佩斯(Jason Lopes)是特效工作室Legacy Effects 的首席系統工程師。這家公司使用的3D打印機多達11種。「在一般預設情況下,Carbon的機器都是我的首選,」他說。Carbon打印機只需3個小時就可打印出防彈衣道具,而其他機器通常需要花費4倍以上的時間。福特公司3D打印研究中心技術主管李(Ellen Lee)表示,Carbon的優勢在於其塑膠的多樣性,這就使得她的團隊能夠通過一部打印機製作種類廣泛的模型和原型。

吉爾(Chip Gear)是一家名叫Technology House的工業製造公司的創辦人。最近6個月以來,他一直在使用一部測試版Carbon打印機。吉爾表示,這部機器將一部射頻連接器的打印時間從12個小時大幅縮減至40分鐘,同時打印8部總共只需要43分鐘。他還透露,該公司在3月份又購買了一部Carbon打印機,他正在與財務總監磋商,以期購買更多的打印機。「我正試圖了解公司的財力能夠允許我一年購買多少部,」他說。

德西蒙和Carbon公司另一位創辦人兼技術總監葉爾莫什金(Alex Ermoshkin),2013年開始研發其3D打印技術。德西蒙是北卡羅萊納州立大學(North Carolina State University)和北卡羅萊納大學教堂山分校(University of North Carolina at Chapel Hill)的化學教授,葉爾莫什金是他在教堂山分校的同事。他們注意到,大多數3D打印公司每次都嘗試著在一個層面上打印產品,而他們或許能夠使用一種連續的建造技術來改善這個流程。那一年,葉爾莫什金和他十幾歲的兒子一起構建了第一部打印機原型。截至2013年底,紅杉資本領銜的風投公司為Carbon首輪融資提供了共計1100萬美元的資本支援。

紅杉資本合夥人戈茨(Jim Goetz)表示,這兩位創辦人已經打消了風投公司早前的擔憂,即Carbon的早期原型產品不會轉化為商業化生產。接下來的考驗將是吸引更加廣泛的付費客戶群。Carbon每年向租賃一部打印機,並獲得軟件更新的客戶收取4萬美元的費用,外加一筆1萬美元的安裝費,以及每五分之一加侖79美元到399美元的液體塑膠費用。Carbon方面聲稱,該公司目前還未盈利,但拒絕透露其具體收入。德西蒙表示,他還想創建一個線上市場,以方便其他化學家為其打印機客戶出售他們自己的材料。

業內分析師警告稱,Carbon尚未證明其紫外線鍛造的塑膠經久耐用。這種塑膠的特性「往往會隨著時間的推移而衰減,這就是為什麼它們還沒有被廣泛應用於大多數使用塑膠的產品的製造環節。」Wohlers Associates顧問公司總裁沃勒斯(Terry Wohlers)這樣說道。易觀國際(Canalys)分析師肯普頓(Joe Kempton)表示,Carbon的打印方式可能會傷害其最終產品的穩定性和強度。

Carbon公司材料事務副總裁羅蘭(Jason Rolland)回應稱,該公司實行行業標準測試,其材料「至少能完美延續6個月。」德西蒙表示,他的獨特工藝有利於最終產品,不會傷害最終產品,尤其是鑒於Carbon在打印之前就將不同組件的塑膠融合在一起。這使得它們更加強壯,他說,因為在經過紫外線照射之後,這些塑膠最終會牢牢綁定在一起。

早期用戶洛佩斯和吉爾表示,他們還沒有遇到任何麻煩。洛佩斯說,Carbon材料的黏合度要比其他公司的材料「好十倍」。在他的客戶中,還沒有一位退還過任何破碎的部件。

Burt’s Bees飛出美國價格飆升
彭博商業周刊/中文版
個人護理品牌Burt’s Bees在美國境外享有更高口碑,該品牌在美國的「定位並不是對其最有利」

在首爾IFC商場內的Burt's Bees專賣店,一瓶能促進割傷和刮傷癒合的0.6 盎司(相當於17克)的神奇紫草救急軟膏售價為18000韓圓(約121港元),這是接近在美國零售價的三倍,一支113克的嬰兒護臀霜售價大約在26美元, 而美國的平均售價為10美元。

IFC商場的這家門店被多家大牌環繞,包括Armani年輕品牌Armani Exchange、美國時裝設計師品牌Jill Stuart和Uniqlo。這是Clorox 集團旗下品牌Burt's Bees,在美國境外設置的13家獨立精品店之一。該品牌在亞洲享有很好的口碑,因為當地消費者非常青睞全天然且效果溫和的美容產品。「Burt's Bees 產品的化學成份低於某些本土品牌,」李潔和經常在韓國藥妝連鎖店Olive Young購買小蜜蜂產品,特別是嬰兒油。Burt's Bees也會出現在英國的一些高端百貨商場,如John Lewis 和倫敦的藥妝連鎖店。

如今,消費者產品公司都面臨著銷售疲軟的困境,Burt's Bees品牌卻借勢海外高售價給母公司Clorox帶來了收入增長。「該品牌在國際上的盈利情況很好,」Clorox的行政總裁多勒(Benno Dorer)表示。Clorox公司最為人所知的產品是漂白劑和Hidden Valley 牌沙拉醬。該公司在2007年以9.25 億美元買下了總部位於緬因州、生產唇膏和含蜂蜜成份護膚品及化妝品的Burt'sBees公司。當時此品牌的產品只在美國以外的五個國家有售,但如今已遍佈全球40多個國家。

多勒說,其中有一半的市場是在過去三年間打開的,而最新的一家海外門店於3月9日在東京新宿開張。Burt'sBees忠誠用戶一開始還擔心Clorox 的收購會改變該品牌的風格,但小蜜蜂一如既往地堅持著其全天然特色,並取得了穩定增長。Burt's Bees聯合創辦人夏維茲(Burt Shavitz)在2015年7月去世,公司稱夏維茲的頭像會繼續保留在小蜜蜂產品上。

Burt's Bees品牌的銷售增長至少是母公司整體水準的兩倍。其銷售額佔Clorox銷售總額約4%,去年Clorox的銷售總額為57億美元。而在上一財年中,該品牌總銷售的82%來自美國。多勒希望小蜜蜂的銷售增長能達到10%至15%, 這將遠遠超過整個集團3%至5%的增幅。倫敦市場調查公司歐睿國際(Euromonitor International)美容行業分析師毛希丁(Oru Mohiuddin)表示,L'Occitane 和Weleda 等品牌是很強大的競爭對手,但Burt's Bees 的市場定位是母嬰護理產品和居於大眾品牌和高端品牌之間的價位。在美國,小蜜蜂最大的分銷商是Walmart和Target這樣的超市零售商,「但這並不是對該品牌最有利的定位,」毛希丁說。她還表示,鑒於該品牌崇尚天然成份,其公司應該更早將其作為高端產品來行銷,Clorox 公司則表示希望通過大零售商銷售促進增長。

尚不清楚美國消費者是否會為Burt's Bees的霜膏和乳液支付更高的價格,但香港梁小姐表示樂意出更多錢。她在美國探望親戚時認識了這一品牌,「如果我需要,我就會買。」

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併購初創企業 銀行的科技競賽
彭博商業周刊/中文版
香港的網上金融發展不斷增長,去年交易量達7.3萬億港元,「阿里巴巴、騰訊近年透過科技蠶食銀行業的生意」

到了2026年,你或許會發現原來已經有好幾年沒到過銀行分行,很久沒有面對面跟銀行經理,辦理樓宇按揭手續或替公司開立信證。親身到銀行處理個人或公司帳目,開始變成模糊的記憶。

香港的銀行業由實體邁向虛擬,源自2016年初各大銀行正在大規模進行科技創新,試圖在移動網絡中提供所有理財服務,並積極與科技初創企業合作, 顛覆原本十分保守的生意模式。

香港的網上金融發展正在不斷增長,根據香港金融管理局的數據顯示,網上銀行的交易額和交易量逐年攀升,去年平均每月處理交易量高達1700萬,金額達7.3萬億港元。同時間,各個科網巨頭及初創企業亦看準了這塊肥沃的土地。「銀行不向前走不行,否則將會被淘汰。除了銀行之間的競爭,阿里巴巴、騰訊這些非銀行機構近年透過科技的發展蠶食銀行業界的生意。」星展銀行香港董事總經理、企業及機構銀行總監張建生接受《彭博商業周刊/中文版》訪問時說。

故此,利用科技進行變革,改善現有的服務,已成為各大銀行今年重要的議程。 除了不斷將實體分行數碼化,引入智能櫃^服務,以視像對話形式為客戶提供櫃^服務等等,銀行亦推廣網上、手機流動理財。不少銀行更開展了創業加速器(Startup Accelerator),培育有潛力的初創企業,並計劃與金融科技初創企業合作,幫助銀行進行內部改革。

近年,金融科技相關的初創企業越來越活躍,意味著傳統銀行在科技發展所面對的競爭將日益白熱化。根據會計師事務所畢馬威(KPMG)的數據顯示,去年從事金融科技的初創企業(Startup)總計獲得了200億美元的融資額,相比2014年的120億美元大幅增長了66%。 根據 40 名在香港營運共用工作空間、培育器和加速器的經營者向香港投資推廣署調查提供的資料顯示, 2015 年中在香港經營金融科技的初創企業,包括進行個人對個人網絡貸款(P2P)、理財產品比較服務等等,合共有86 家,不足一年內增加了12家。

反觀傳統銀行業,卻面對盈利受壓的困境。匯豐銀行上月公佈了今年首季度的財政報告,錄得稅前純利61億美元,較去年同期下跌14%。而渣打集團今年首季的除稅前法定溢利為5.89億元, 按年下跌59.21 %。去年,渣打大規模裁減員工數目,全球員工按年減少近7000人。

為了在金融科技的戰場上增加勝算,銀行都加快了步伐。以東亞銀行為例,去年該行在位於觀塘的總部設立了逾3500呎的創新中心,供全行各有關部門包括網絡管理、資訊科技、產品開發及前線等等員工,在中心內激發創新點子、進行研發,以及作為智能數碼分行的培訓中心,利用現有人才及資源革新原有的服務。

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